ELIZABETH DENBY 1894-1965

Elizabeth Denby

Elizabeth Denby fue fundamental en la construcción de un modelo de vivienda adecuado para las personas trabajadoras de Inglaterra

En 1938 Elizabeth Denby[1] publicó uno de los libros sobre vivienda que más influyó en las políticas de vivienda de la segunda postguerra, influencia que ejerció no solo en su país sino también en Estados Unidos de América. Una prueba del interés en su trabajo es que la introducción de la versión americana fue escrita por Walter Gropius. Tanto esta introducción como la de la edición inglesa realizada por Lord Horder, resaltan su gran conocimiento en tecnología y su experiencia, a la que se suma la capacidad de tener una propia visión.

Elizabeth Denby fue fundamental en la construcción de un modelo de vivienda adecuado para las personas trabajadoras de Inglaterra, sus aportaciones fueron hechas tanto desde la participación en asociaciones civiles como desde la profesión.

Estudió ciencias sociales en la London School of Economic y pocos años después comenzó a trabajar en asociaciones sin ánimo de lucro dedicadas a la vivienda en el período de entreguerras, llegando a ser secretaria de organización del Kensington Council of Social Service en 1923. El KCSS tenía como objetivo coordinar el trabajo social y llevar las cuestiones de bienestar a la zona de Portobello Road, donde se situaba la sede, para mejorar o reemplazar las viviendas del interior de la ciudad que estaban superpobladas. La organización se dividía en dos ramas principales la Kensington Housing Association (KHA) como responsable de la propaganda fundada en 1915 y la Kensington Housing Trust (KHT) como asociación de utilidad pública para construir viviendas de 1926.

El modelo de vivienda era en sí mismo entendido como una forma de propaganda, y que enseñaba otra manera de habitar, y era un reproche a la inactividad del gobierno municipal. El sistema de propaganda se hacía cada vez más complejo, iba desde la propuesta de exhibir en tiendas locales lo que era considerada mala y buena vivienda, a los “Domingos sobre la vivienda” en los que se le pedía al clérigo que en la homilía hablara de los peligros de las condiciones de los slums, hasta la película “Kensington calling (1934)  y la creación en 1932-1933 de un plan urbano para la zona norte de Kensington. Esto último enfatizaba la necesidad del planeamiento urbano si se quería que el problema de las zonas de viviendas degradadas se resolviera.

Estas organizaciones consideraban que la única manera para resolver los problemas de las áreas de slums era con un programa de vivienda el cual, como defendía Denby, “no era una cuestión solamente de cobijo sino una cuestión de recuperar la vida, enriqueciendo y ampliando todas las esferas de las actividades humanas”[2]

Aparte de sus trabajos en la KHT ella había comenzado a escribir artículos sobre vivienda y planificación en 1933, el primero de ellos fue sobre Kensington calling en el número de marzo de Architectural Review, luego le seguirán otros escritos sobre el diseño de cocinas y  aparecerá en un programa de la BBC sobre la planificación de la cocina moderna en una serie dedicada al diseño de la vida moderna.

Entre 1933 y 1957 fue miembro del prestigioso grupo MARS, Modern Architectural Research. 

Entre 1933 y 1938, año de publicación de Europe Rehoused la actividad de Denby es vastísima, escribió una serie de artículos para prensa de arquitectura, co-organizó dos muestras más de New Homes for Old en 1933 y 1934, para el grupo MARS, y colaboró con el arquitecto Maxwell Fry (1899-1987) en el proyecto de dos bloques de vivienda para realojar a familias que vivían en áreas de slums: Sassoon House[3] (1933-1934) y Kensal House (1933-1937). Denby puso especial interés que en ambos edificios quedaran claras las teorías y prácticas desarrolladas por mujeres sobre estrategias y tecnologías para ahorrar trabajo. También es evidente su preocupación por los servicios y equipamientos comunitarios, ya sea como en el primer caso que se encontraba a dos minutos a pie del centro de salud o, como en Kensal, que incluía 68 apartamentos, dos clubs sociales, uno para adultos y otro para menores, una guardería, un espacio de juego e inicialmente gestionado por un comité vecinal. El caso de Sassoon House, es parte de un barrio experimental, Peckham Experiment, en el que se abogaba por solucionar la vivienda en el mismo sitio más que buscar la solución en el suburbio jardín.

Su libro Europe Rehoused (1938) propone una comparación entre seis países, seleccionados según su posición en la I Guerra Mundial, 2 ganadores, 2 perdedores y 2 neutrales: Suecia, Italia, Alemania, Francia, Holanda y Austria (especialmente Viena), si bien para la investigación también visitó Dinamarca, Finlandia, Hungría y Checoslovaquia. Su trabajo de campo se complementaba con el estudio de la legislación y de los datos censales, la discusión con responsables políticos y técnicos, y con entrevistas a las personas que se habían mudado de los slums a estos nuevos barrios. Estas entrevistas, especialmente las realizadas en Inglaterra tuvieron mucha influencia en su trabajo, llevándola a revisar su propia aproximación a la forma que deberían tener las nuevas viviendas. Esta posición quedó clara en la conferencia que dio en noviembre de 1936 en el RIBA, la primera conferencia de una mujer en dicha institución, que denominó “Realojos desde el punto de vista de los habitantes de los slums”.

Derivado de sus estudios, análisis y entrevistas Elizabeth Denby otorgó especial valor a la ubicación central de las viviendas, a los equipamientos que acompañan a las viviendas y propugnó una mezcla de tipos de agrupaciones de vivienda que combinaran apartamentos y casas para todas las clases en un barrio planificado de mayor densidad a los usuales en Gran Bretaña. Estos valores que Denby singulariza la diferencian de otros estudios comparativos de la época, al tiempo que dejan ver la crítica que ella hace a la manera en que se están construyendo las nuevas viviendas en Gran Bretaña, baja densidad y uniformidad de usos sin equipamientos cotidianos.

Su visión queda definida en el epígrafe “Donde no hay una visión –estrategia-, el pueblo perece”.

Su libro es el preludio de sus propias propuestas para la vivienda en Gran Bretaña: esquemas de alta densidad, mezcla de usos dedicados a todas las clases sociales, construidos en las áreas urbanas e incorporando servicios y equipamientos.

En 1939 diseñó una de las casas de la Daily Mail Ideal Home Exhibition, como era usual en las exhibiciones se mostraban diseños realizados por los promotores habituales de vivienda en los que se vendía una domesticidad de consumo, con el objetivo de introducir a las mujeres de clases media-baja en las últimas tendencias de elementos para el hogar. La All-Europe House, encargada por los organizadores a Elizabeth Denby, era totalmente diferente, evidentemente moderna en sus formas y cuyo objetivo era encantar a las mujeres no a través del consumo interminable de elementos, sino  a través de su diseño y mobiliario, ofreciendo una visión alternativa sobre cómo podía ser una casa subsidiada[4].

Notas

[1] DARLING, Elizabeth “Introduction” DENBY, Elizabeth Europe Rehoused. London and New York, Routledge, 2015 (1st. DENBY, 1938)

[2]DARLING, Elisabeth “Enriching and enlarging the whole sphere of human activities’: The Work of Voluntary Sector in Housing Reform in Inter-War Britain” en Lawrence, Christopher & Mayer, Anna-K, eds. Regenerating England: Science, Medicine and Culture in Inter-war Britain Clio Medica/The Wellcome Institute Series in the History of Medicine 60, Amsterdam-Atlanta, 2000

[3] http://c20society.org.uk/botm/sassoon-house-london/

[4] DARLING, Elizabeth “The House that is a Woman’s Book come True’: The All-Europe House and Four Women’s Spatial Practice in Inter-war England” en DARLING, Elizabeth & WHITHWORTH, Lesley Women and the Making of Built Space in England, 1870-1950. Andershot, Ashgate Publishing Limited, 2007.

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