MOTHER JOSEPH (ESTHER PARISEAU) 1823-1902

motherjosephMother Joseph fue una monja misionera que en 1953 fue declarada por la AIA primera arquitecta del Pacífico Noroeste.

Esther Pariseau o Mother Joseph es reconocida una pionera por haber trabajado en el planeamiento, la arquitectura y la construcción, así como por haber conseguido los fondos para la construcción y mantenimiento de más de 30 edificios, entre ellos once hospitales, siete academias, cinco escuelas para niños nativos americanos y dos orfanatos en territorios de Estados Unidos de América, más los hospitales y residencias para gente mayor en Canadá.

Esther Paiseau nació en St. Elzear, Quebec en 1823. Fue monja misionera desde 1845. Debido a su trabajo y dedicación con los enfermos de tifus que asolaron Montreal a mediados de 1840 y su posterior dedicación a los pobres, fue escogida para encabezar un pequeño grupo de misioneras para ir a los territorios desconocidos del Pacífico Noroeste. En un mes recorrieron 9600 km, estableciéndose en el asentamiento militar de Fort Vancouver en los territorios de Washington, alcanzando una región que incluía los estados de Washington, Oregon, Idaho, parte de Montana y British Columbia.

Luego de adecuar una pequeña cabaña en el suburbio de Providencia como dormitorio el ático para ella y las 4 monjas que la acompañaban, y la planta baja como comedor, espacio comunitario y aula, creó a su alrededor en 1858 un complejo formado por pequeñas cabañas, un jardín y un huerto. Este complejo sirvió como albergue de huérfanos, estudiantes y gente mayor. Aún con estos servicios se necesitaba espacios para personas enfermas, por ello transformó una de las cabañas en el primer hospital del Pacífico Noroeste abierto el 7 de junio de 1858.

Para poder realizar sus obras, Mother Joseph realizaba viajes que duraban un par de meses a caballo hacía las zonas mineras para recabar donaciones de los mineros. Como resultado de estos viajes en 1873 completó la construcción de la Casa de la Providencia (más tarde conocida como Providence Academy), en Vancouver (Wa), un edificio de tres pisos construido en ladrillo influido por el eclecticismo del Segundo Imperio, contando con una capilla neogótica que no solamente dirigió en su construcción sino que ella misma talló en madera toda la ornamentación de la misma. De joven había aprendido de su padre a utilizar las herramientas y técnicas de la carpintería, conociendo cómo seleccionar, diseñar y esculpir según las cualidades de cada tipo de madera. A este edificio le siguieron 17 más en la zona. Hasta 1966 la Providence Academy fue la sede de la congregación dirigida por Mother Joseph, conteniendo además un orfanato que funcionó hasta 1966 en que fue abandonada. En 1969 la familia Hidden, descendientes de quien había fabricado los ladrillos del edificio, lo compró y restauró para que al día de hoy continúe funcionando como sede de oficinas, una escuela Montessori, espacios para eventos y zona de compras. En 2012 fue adquirido por el Fort Vancouver National Trust con el fin de preservar el sitio histórico.

En 1886 comenzó su carrera arquitectónica en British Columbia con la construcción del Hospital de New Westminster. Al morir el encargado de la construcción, ella se hizo cargo de la misma con 63 años, aún a esa edad hay reportes que la señalan que se trepaba por las escaleras de obra para inspeccionar y controlar las estructuras. En mayo de 1887 el Hospital de tres pisos realizado en madera estaba ya completado. A partir de este hospital, se involucró en dos centros de salud más, el Hospital de St Paul en Vancouver (1894) construido en madera, de cuatro plantas, con un lenguaje italianizante marcado por la estrecha cornisa, los elementos salientes, las torres y especialmente el porche articulado de manera clásica y los balcones con balaustradas, construido para dar servicio a la creciente población de la ciudad. Le siguió el de St. Eugene en Cranbrook (1898).

Su último gran edificio proyectado en 1900 fue el Orfanato Providence St. Genevieve en New Westminster, una estructura de cuatro pisos de ladrillos en un gran terreno de 12acres.

Murió en enero de 1902 después de trabajar cerca de 60 años en los asentamientos del Pacífico Noroeste, en un obituario escrito por su amiga Mother Mary Antoinette describía los logros de esta extraordinaria mujer:

Tenía las características de un genio: incesante trabajo, inmenso sacrificio, gran iniciativa, sin importarle el costo en si misma… no solo sobresalía en las cualidades y artes femeninas sino que tenía las capacidades de trabajo considerados del dominio masculino.”
(Mother Mary Antoinette, Letter to the Sister of Providence, 24 de enero de 1902)

En 1953 el Instituto Americano de Arquitectos (AIA) la declaró “The First Architect of Pacific Northwest” reconociendo oficialmente el rol pionero de esta mujer canadiense cuyo “Genio encontró su máxima expresión en la arquitectura”[1]

Una estatua con su figura fue elegida por sus aportaciones al desarrollo de la región por el estado de Washington para ser una de las dos que les representan en el National Stuatary Hall Collection en Washington DC desde 1980.

Referencias:
[1] Artículo en el Portland Oregonian después de su muerte el 23 de enero de 1902.
Más información:
WOMEN IN ARCHITECTURE EXHIBIT COMITEE. Constructing Careers. Profiles of Five Early Women Architects in British Columbia. Vancouver, Architectural Institute of British Columbia, 1996.
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