ALEXANDRA BIRIUKOVA 1895-1967

Alexandra Biriukova, arquitecta rusa pionera en la introducción de la  arquitectura moderna en Canadá.

Alexandra Biriukova nació en Vladivostok, Rusia, en julio de 1895, hija de Dimity Biriukoff; importante ingeniero civil que estuvo a cargo de la construcción del ferrocarril transiberiano para el gobierno zarista ruso pre-revolucionario. Biriukova creció en familia a bordo del tren; a medida que la obra avanzaba hacia Vladivostok. Su educación (y la de sus dos hermanas) estuvo a cargo de tutores privados; aprendió alemán, francés e inglés. Entre 1911 y 1914 estudió en la Escuela de Arquitectura de San Petersburgo. Durante la Revolución Rusa, la familia se trasladó a Roma (algunas fuentes aseguran que vivieron un tiempo en Hong Kong), donde la arquitecta obtiene un segundo título en la Real Escuela Superior de Arquitectura en 1925. Entre 1924 y 1929, Biriukova  trabajó con el arquitecto italiano Arnaldo Foschini, que en ese momento estaba construyendo en Teatro Nazionale en Roma.

Hacia fines de 1929, luego de la muerte de sus padres, Alexandra Biriukova se mudó y estableció en Toronto; donde vivía su hermana, la artista Yulia Biriukova. Fueron los contactos de su hermana los que le permitieron construir una red de relaciones para iniciar su desempeño profesional en Canadá. La arquitecta Biriukova, habría recibido como primer encargo por parte de unos inmigrantes rusos, la transformación de una antigua iglesia en una iglesia rusa ortodoxa. Pero dicho trabajo no se concretó. Yulia Biriukova era pintora y vivía en la Casa Estudio del Grupo de los Siete; hogar y espacio de trabajo de varios de los integrantes del reconocido grupo de pintores paisajistas naturalistas. Alexandra Biriukova vivió inicialmente con su hermana y allí conoció a Lawren Harris (integrante del Grupo de los Siete y principal financista de la construcción de la Casa Estudio) con quien compartía el interés por el modernismo europeo y la filosofía idealista del trascendentalismo. Harris era un pintor exitoso y adinerado; tenía el tiempo y las herramientas necesarias para impulsar su hobby favorito, la arquitectura. En 1930 encarga el diseño de su residencia privada en el barrio de Forest Hill a Douglas Kertland; pero Biriukova había captado su atención y finalmente le solicita a la arquitecta que se haga cargo del proyecto. Simultáneamente al diseño de la residencia, Alexandra Biriukova solicitó su licencia como arquitecta en la Asociación de Arquitectos de Ontario. La aplicación fue apoyada por Harris, y los arquitectos Kertland y Mariani. En 1931 Biriukova se convirtió en la primera mujer miembro de la OAA y en la segunda mujer registrada como arquitecta en Canadá.

La residencia Lawren Harris se caracteriza por una fuerte articulación geométrica entre tres volúmenes puros, macizos y blancos que se disponen de manera simétrica en la diagonal del terreno. Esta potente tensión se resuelve a favor de la volumetría en un determinante cambio de escala y proporción: los volúmenes de esquinas achaflanadas crecen a una altura de tres pisos, con aventanamientos altos enmarcados y reforzados en su orden y posición por molduras y bajorrelieves. La claridad de la planta enfatiza los ejes de desarrollo y elementos compositivos; los espacios interiores no sólo se vinculan desde la secuencialidad sino especialmente a partir de un juego de cambios de altura entre el volumen central y las alas adosadas. El interés de Biriukova por los avances tecnológicos se hace visible en algunos detalles importantes: los radiadores empotrados en las paredes, las carpinterías metálicas y barandillas de acero cromado, las paredes de estuco blanco. Cabe recalcar que este último material cumplía un importante y novedoso rol en relación a la necesidad de generar superficies interiores aptas para albergar los trabajos pictóricos de Harris.

La residencia Lawren Harris fue de las primeras residencias privadas de la ciudad que incorporó las ideas europeas contemporáneas de formas cubistas en el paisaje canadiense. Y con el tiempo, se ha convertido en un ejemplo icónico de la modernidad canadiense. En un principio, recibió críticas negativas de sus contemporáneos por considerarla un diseño demasiado “radical” para la época. Sin embargo, en 1975, en reconocimiento a su importancia histórico – arquitectónica, la residencia fue incluida en el Inventario de Bienes Patrimoniales de la ciudad. Asimismo, la OAA nombró la residencia Lawren Harris como uno de los diez mejores edificios Art Déco de Toronto.

Existen diversas fuentes y documentos que cuestionan la autoría de Biriukova en relación al diseño de la residencia. Dennis Reid, curador de Arte, y Geoffrey Simmins, historiador de la Universidad de Calgary, enfatizan la participación casi exclusiva del artista Harris y su influencia en gran parte del diseño de la residencia; inspirado en viajes del pintor a Stuttgart, con el objetivo de visitar ejemplos de arquitectura moderna. Otras hipótesis, afirman que el estilo clásico despojado de la vivienda se asemeja a obras de Kertland de la década del ’30. Sin embargo, los dibujos y fotografías publicados en 1931 presentan a Alexandra Biriukova como autora de la residencia Lawren Harris.

En 1931, Alexandra Biriukova abandonó la arquitectura y comenzó a trabajar como enfermera. Resultan sorprendentes las especulaciones sobre su cambio de profesión. Simmings, en el libro Asociación de Arquitectos de Ontario: Una Historia Centenaria 1889-1989, expone:

“Debe haber sido un arma de doble filo para Biriukova haber sido la adjudicataria de un encargo de tanto prestigio, como primer trabajo arquitectónico en Canadá. Pero nada sucedió después del mismo. Será porque era una mujer – una mujer extranjera – o será porque diseñaba en un idioma moderno en una ciudad largamente conservadora, o simplemente porque la Depresión redujo al mínimo las construcciones. La evidencia no arroja respuestas inequívocas; posiblemente cada elemento fuera un factor. Probablemente nunca sabremos qué camino hubiera seguido su pensamiento cuando no hubo encargos posteriores a la residencia Harris. Pero es posible que no sea una coincidencia que Biriukova renunció a la OAA en 1934, el mismo año que Harris se fue de Toronto; su apoyo parece haber sido problemático pero crucial. Sea cual fuere el motivo de su renuncia, Biriukova se entrenó como enfermera de tuberculosis en el Hospital Free Toronto Hospital for the Consumptive Poor, actualmente West Park Hospital, y trabajó allí hasta su retiro en los años sesenta. Aquellos que la conocieron más tarde, no tuvieron conocimiento de que había sido arquitecta”.

La Dra. Cynthia Hammond, miembro del Comité Consultivo Internacional de la Sociedad de Historiadores de Arquitectura, define todas estas lecturas, hipótesis y cuestionamientos  como “narrativas preocupantes” relacionadas con el sesgo de género que caracteriza la construcción y definición histórica de la disciplina. Otras fuentes aseveran que si bien el propósito y las intenciones de  la vivienda fueron intrínsecamente un deseo de Harris; la audacia conceptual que caracterizó la formación de Biriukova, emergió en el diseño de la vivienda:

“No veo la manera en que Harris haya podido conceptualizar un esquema tan extraño y diferente a los gustos canadienses, sin la influencia de Biriukova. Si el Grupo de los Siete estaba buscando ideas innovadoras, como las expresadas en la Casa Estudio; es de esperar que fueran altamente sensibles y receptivos a lo que Biriukova tenía para ofrecerles, considerando la profundidad de su experiencia arquitectónica y su distinguida formación en Rusia e Italia, en comparación al know –how arquitectónico de los artistas. Es posible que haya armado un equipo de trabajo junto a Murray Brown para construir la casa”.

La relación entre Alexandra Biriukova y Lawren Harris no estaba deteriorada. Por el contrario, luego de que Harris abandonara Toronto, Biriukova se mudó a la Casa Estudio para vivir con su hermana en un cuarto alquilado. Vivió allí entre 1938 y, al menos, hasta el fin de la Segunda Guerra Mundial, mientras trabajaba en el Hospital de Weston. Fue una de las enfermeras en tuberculosis con más años de servicio; se desempeñó asimismo como jefa de enfermeras del hospital. Realizó cursos de formación en obstetricia y cirugía en Nueva York y experiencias de trabajo en el Ártico. Luego de su retiro, vivió al norte de la ciudad hasta su fallecimiento en 1967.

Más información
Casa Estudio / StudioBuilding
Grupo de los Siete / Group of Seven
Cynthia Hammond

IAWA PREMIO 2

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