NELLIE B. ALLEN 1874-1961

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Arquitecta paisajista norteamericana pionera de los knot gardens en su país y especialista en diseño de paisaje residencial.

Nellie Beatrice Osborn nació el 23 de octubre de 1874, en Cameron, Missouri. Su padre era un agricultor, y ella era la cuarta hija de cinco en total que tuvo el matrimonio. Nellie se casó con un hombre llamado Sidney P. Allen antes del 1900 y ya en 1916 luego de haber tenido a su hija, se divorció y decidió entrar en el campo de la arquitectura del paisaje, su pasión.

En 1916, bajo el nombre de Beatrice Osborn Allen, se inscribió en la Lowthorpe School of Landscape Architecture for Women. Estudió allí durante tres años y su proyecto de tesis fue la creación de un knot garden, que más tarde se convertiría en su especialidad.

Después de graduarse en 1919 comenzó sus viajes periódicos a Europa recibiendo franca influencia de la estética de esos paisajes y de los jardines del momento.

Allen creó su propio estudio en la ciudad de Nueva York en la década de 1920, y se especializó en el diseño de paisaje residencial. Debido en parte a su comienzo tardío en su campo, su práctica se mantuvo en el ámbito regional, casi en su totalidad, principalmente en Nueva York y Nueva Inglaterra.

Como muchas de sus colegas femeninas y como resultado de su entrenamiento en Lowthorpe Allen profundizó en el diseño de plantaciones ornamentales, especialmente en bordes florales perennes. Sus diseños de paisaje estaban fuertemente influenciados por el jardín pintoresco inglés y por Gertrude Jekyll, a quien conoció en 1921 en uno de sus viajes a Europa donde volvió varias veces entre 1921 y 1949.

Allen se especializó en los knot garden y en los bordes geométricos verdes que incorporaban plantas tradicionales perennes y herbáceas y que fueron inspirados por los jardines ingleses e italianos que ella había visitado durante sus viajes a Europa. Los knot garden eran jardines con un diseño muy formal. Estos jardines generalmente estaban enmarcados en una figura geométrica, eran compuestos por patrones que creaban compartimentos simétricos, y estaban constituidos por una variedad de plantas aromáticas y culinarias.

Su interés por los jardines fue primeramente expuesto en su tesis de proyecto en Lowthorpe (1919), la cual tenía un knot garden con topiarios similares a los que ella luego fotografió en Great Dixter y otros jardines ingleses en 1930. Por lo menos cuatro de sus jardines incluyen estas características: el knot garden para la Feria Mundial de Nueva York de 1939, el cual fue diseñado en colaboración con Constance Boardman; el publicitado jardín para Mrs. Oakleigh Thorne en Millbrook, Nueva York; el jardín topiario Three Waters Estate para Edith Notman, en Gloucester; y el Bishop’s garden para la Catedral de Washington.

Hasta su muerte en 1961, Allen perteneció y participó activamente del Garden Club of America así como también del English Speaking Union en Londres y de la American Rose Society. También perteneció a la Asociación de ex alumnas de Lowthorpe School.

Un descubrimiento casual de una breve nota hecha por Gertrude Jekyll en uno de sus libros decía que Allen la había visitado en Munstead Wood –la casa de Gertrude Jekyll–, ese dato, asociado al posterior descubrimiento de que Allen había diseñado numerosos jardines a lo largo de la costa este, promovió una investigación seria sobre su obra.

La carrera de Allen así como la de muchas otras arquitectas de su época están siendo rescatadas del olvido pero la ausencia de datos, la falta de archivos y una sistemática desinformación biográfica han estado obstaculizando significativamente el aporte de su legado a la sociedad. Afortunadamente el poco material que se ha encontrado hoy se encuentra en una Colección que incluye fotografías, planos, y esquemas de diseño de jardines de su autoría en la División de Colección de Manuscritos de la Biblioteca de la Universidad de Cornell.

Más información:
Birnbaum, C. A., & Fix, J. K. (1995). Pioneers of American landscape design II: an annotated bibliography. US Department of the Interior, National Park Service, Cultural Resources, Heritage Preservation Services, Historical Landscape Initiative.
Mozingo, L. A., & Jewell, L. (Eds.). (2011). Women in Landscape Architecture: Essays on History and Practice. McFarland.
Biografía de Nellie Beatrice Osborn Allen en The Cultural Landscape Foundation® (TCLF) connects people to places.
División de Colección de Manuscritos de la Biblioteca de la Universidad de Cornell.
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